This post is also available in: enEnglish (אנגלית)

תדלוק מטוסים במהלך משימה כדי להאריך את טווח הטיסה שלהם הוא אתגר מורכב. כלי טיס בלתי מאויש חדש לתדלוק, שיוצב על נושאות מטוסים, יאפשר להאריך את טווח הטיסה של המטוסים של חיל הים האמריקאי ולשמור על נושאות המטוסים מחוץ לטווח של אמצעי ההגנה שעל החוף. למטרה זאת, העניק חיל הים האמריקאי לאחרונה חוזה בשווי $805 מיליון לחברת בואינג לצורך בניית ארבעה דגמי אבטיפוס משלה עבור כטב"ם ה-MQ-25 Stingray.

המהלך צפוי להביא לשינוי דרמטי באינטגרציה של כלי טיס בלתי מאוישים ומאוישים, ושיפור בקטלניות של כלי הטיס המוזנקים מהספינות נושאות-המטוסים.

חוזה האבטיפוס הוא צעד ראשון לקראת אספקת "יכולת מבצעים ראשונית", כלומר יצור ראשון של הכטב"מים, בשנת 2024, כך מדוחח arstechnica.com.

בתחרות על החוזה, גברה בואינג על לוקהיד מרטין וג'נרל אטומיקס. נורת'רופ גראמן, שבנתה את האבטיפוס הראשון של כטב"ם לנושאת-מטוסים, דגם X-47B, ירדה מהפרק בשנה שעברה.

הדרישות מתכנון ה-MQ-25 כללו כלי טיס שמסוגל להמריא מסיפון נושאת-מטוסים ולשאת 6300 ק"ג דלק למטוסים למרחק של 926 ק"מ.


היכולת והטווח, לצד החתימה הנמוכה של צורת הכלי, עשויים להכפיל את טווח משימות התקיפה של מטוסי ה-F/A-18 Super Hornet וה-F-35C.

בסוף התהליך, בואינג תוכל לספק עד 72 כטב"מים בעלות של $13 מיליארד.

הפיכת הכטב"ם MQ-25 לכלי תדלוק מהווה שינוי מסלול משמעותי ביחס למטרה המקורית של מערכת זו שנועדה להוות אמצעי מעקב ותקיפה אוטונומי המסוגל לטוס לעומק המרחב האווירי העוין לעבר מטוסים מאוישים מדגם F-35C של חיל הים. החיל החליט לשנות את יעודו לתפקיד שטייסי קרב אינם ששים למלא: אמצעי תדלוק.

משימת התדלוק היא קריטית לעתידו של חיל הים האמריקאי, בפרט בתפקידו כגורם הרתעה במערב האוקינוס השקט. טילים בליסטיים סינים נגד ספינות עלולים לסכן את נושאות המטוסים שאינן יכולות להגיע לטווח מרחק גדול מספיק. נרמז גם כי תיקונים עתידיים בתכנון אמצעי התדלוק הבלתי מאויש הזה יאפשרו לו גם לשאת אמצעי לחימה, ככל שתבשיל הטכנולוגיה שמאפשרת זאת.