This post is also available in: enEnglish (אנגלית)

אבן דרך חדשה הושגה לאחרונה בתחום שיגור הרקטות מהאוויר, בדרך לניסוי העיקרי שייערך ב-2019. מדובר במטוס הגדול בעולם, ה-Stratolaunch, שהצליח לנסוע לאורך המסלול במהירות של 74 קמ"ש. המטוס הענק במשקל 227 טון בעל גוף כפול ומוטת כנפיים של 117 מ' התגלגל לאורך מסלול הבטון. המטרה היא להשתמש בו כפלטפורמה לנשיאת רקטת לתוך הסטראטוספירה לפני שהן משוגרות לחלל. יש הרואים בטכנולוגיה זו אמצעי זול ואמין יותר להגיע למסלול הנמוך של כדור הארץ, בו ממוקמים סוגים שונים של לווינים. הודות למימדיו המסיביים, מסוגל מטוס זה לשאת מטע"דים במשקל עד כ-250 טון.

המטוס מצויד בשישה מנועי בואינג 747 והוא בעל טווח פעולה של כ-3700 ק"מ. המטוס מסוגל לספק מטע"דים למסלולים שונים במסגרת אותה המשימה, על פי אתר החברה.

מדובר בשיפור משמעותי בהשוואה לניסוי שנערך בדצמבר האחרון במהירות נמוכה, במסגרתו נסע המטוס על המסלול במהירות של 45 קמ"ש בלבד. קודם לכן, הושלם בהצלחה ניסוי בששת מנועי הטורבו של המטוס המסיבי בנמל האוויר והחלל Mojave שבקליפורניה. כל התחנות האלה בתהליך יובילו בסופו של דבר לטיסת הניסוי הראשונה ב-2019, כך מדווח theverge.com.

שיגור רקטות מהאוויר אינו טכניקה חדשה. רקטת Pegasus XL של אורביטל ATK היא בעלת יכולת כזו, ובעוד שמדובר ברקטה קטנה יחסית, המסוגלת לשגר לווינים במשקל עד 454 ק"ג, היצרנית חתמה על הסכם עם Stratolaunch בשנה שעברה. לנאס"א וחברת וירג’ין פרויקטים דומים בפיתוח, וכך גם לסוכנות האמריקאית לפרויקטי מחקר מתקדמים DARPA.