This post is also available in: enEnglish (אנגלית)

מכל הגישות לנשק מבוסס אנרגיה, מעטות יצרו עניין רב יותר מטכנולוגיית לייזר. משרד ההגנה הבריטי העניק לאחרונה חוזה בגובה 30 מיליון ליש"ט לטובת מערכת הדגמה ברמת ה-50 קילוואט, שתוכל להפיק תוך עשור מערכות לחימה מבוססות לייזר מבצעיות.

התעניינות המשרד ברעיון החלה כמעט מרגע היוודע הטכנולוגיה בשנות ה-60. מכתב מ-83' שנכתב על ידי שר ההגנה דאז, מייקל הסלטיין, לראש הממשלה דאז, מרגרט ת'אצ'ר, וצוטט על ידי army-technology.com, מתאר את הנשק כאחד שיכול "להפתיע טייסים ארגנטינאים שטסים בגובה נמוך על מנת לפגוע באניות".

על פי דרגונפייר UK, הגוף שנבחר על מנת להפוך את הרעיון למציאות, מטרת התכנית להשביח את הטכנולוגיה לכדי טכנולוגיית לייזר הגנתית. כמה מהשעות הגדולים בתחום הביטחון עובדים כעת על מנת לממש את הרעיון. מי שמובילה את הפרוייקט היא חברת הטילים MBDA אולם צוות דרגונפייר משתף פעולה עם חברות כמו BAE Systems, Qinetiq ועוד.

סדרת הדגמות תכלול איתור ראשוני ותכנון תקיפה, מעקב, פגיעה, והערכת נזקי קרב ויכולת לחימה. הנשק הבריטי החדש יצטרך לענות על עוד מספר קריטריונים לפני שיובא לפיתוח מתקדם, כולל היכולת לאתר מטרות בכל מזג אוויר ובטיחות מבצעית.

לאחר מכן, תכנית הדגמה טכנולוגית תנסה להגיע להישגים על מנת לקצר את הדרך לפעילות מבצעית. בדרגונפייר מצפים שהטכנולוגיה תהיה מבצעית בין תחילת לאמצע שנות ה-20'. הדבר לא רק יכול להציב את בריטניה בחזית פיתוח אמצעי הלייזר אלא גם, כפי שציין מנהל קבוצת MBDA, החוזה שהוענק "מקדם את בריטניה לקראת מוצר עתידי עם פוטנציאל יצוא עצום".

על פי תחזיות מומחים, השוק העולמי בתחום יגדל בצורה משמעותית בין 2016 ל-2021, ויגיע להיקף של 24.45 מיליארד דולר עד סוף התקופה, ואף צפוי להמשיך לצמוח לאחר מכן.

המשיכה למערכות לייזר ברורה. מרגע שהפיתוח ועלויות הרכש שולמו, מדובר במערכת בעלת שלושה יתרונות ברורים על פני כל מערכת ירי שמסתמכת על אבק שריפה או טילים – ירי מהיר, עלות נמוכה וקלות טיפול ותחזוקה.

למרות שעדיין קיימים נושאים טכנולוגיים שיש לפתור, חצי מאה מהמצאת הלייזר נדמה שכעת אולי הגיע השלב בו ניתן יהיה לממש את ההבטחות ארוכות השנים לשירות אמיתי ושימושי.